MetOp: Satélites europeos que estudian el clima en beneficio de la Tierra

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Madrid, SP.- Comprender y predecir el clima es un factor clave para entender nuestro entorno, y para ofrecer un pronóstico del tiempo preciso a largo plazo se requiere un programa satelital único. Los conjuntos de datos que alimentan los modelos meteorológicos deben estar disponibles durante largos periodos de tiempo, lo cual implica misiones de satélites idénticos lanzados en secuencia

Bajo esa necesidad, Airbus Defence and Space, como contratista principal del programa de satélites meteorológicos MetOp (Meteorological Operational Polar), una colaboración entre EUMETSAT (Organización Europea para la Explotación de Satélites Meteorológicos), ESA (Agencia Espacial Europea), CNES (Centro Nacional de Estudios Espaciales) y NOAA (Administración Nacional Oceánica y Atmosférica), tiene el objetivo de obtener modelos meteorológicos numéricos precisos para ayudar a predecir nuestro clima cambiante y así poder comprender diversos fenómenos naturales.

MetOp-A

Fue el primer satélite de meteorología de órbita terrestre baja para EUMETSAT y se lanzó en 2006. Dotado de 12 instrumentos científicos, proporciona datos meteorológicos de alta precisión que ayudan a empresas, agricultores y organizaciones de seguridad.

MetOp-B

En septiembre de 2012, MetOp-B, el segundo de la serie, se lanzó y opera en conjunto con MetOp-A. Los dos satélites vuelan en la misma órbita, a la mitad de una órbita de distancia, para observar mejor la rápida evolución de la atmósfera. El dúo ha aumentado aún más la riqueza de los datos, recopilando datos de la órbita baja de la Tierra, esenciales para pronósticos precisos con hasta 12 días de anticipación.

MetOp-C

El lanzamiento del tercer satélite de la serie, MetOp-C, está previsto para el 18 de septiembre de 2018 a bordo de un cohete Soyuz desde el Centro Espacial Europeo de Kourou, en la Guayana Francesa. De esta manera, MetOp-C se unirá a sus hermanos para seguir mejorando la calidad de las observaciones y de los datos que se suministran para la predicción meteorológica.

Conociendo a la familia MetOp

Cada uno de los satélites MetOp incorpora un total de 12 instrumentos (10 en el caso de MetOp-C), lo que les confiere una gran versatilidad. Airbus ha construido dos de los instrumentos: el Sensor de Humedad por Microondas (MHS – Microwave Humidity Sounder) y el Escaterómetro Avanzado (ASCAT – Advanced Scatterometer).

El MHS construido por Airbus y resultado de la colaboración con Estados Unidos, cuantifica el vapor de agua próximo a la superficie de la Tierra. Existen ya dos sensores de humedad por microondas funcionando a bordo de satélites estadounidenses de la NOAA que suministran datos equiparables desde una órbita diferente para mejorar los modelos meteorológicos.

El otro instrumento construido por Airbus, el ASCAT, es un radar activo que mide la velocidad y dirección del viento sobre el mar abierto. También suministra datos de cobertura de hielo y nieve, así como la humedad de la superficie. ASCAT escaneará dos corredores de 500 kilómetros de ancho y por lo tanto puede ofrecer casi cobertura global en menos de 24 horas.

MetOp también mide los vientos de la superficie marina, observa la distribución del hielo en el mar, supervisa la capa de ozono de la estratósfera y también retransmite los valores meteorológicos recogidos por barcos, boyas y estaciones de investigación. MetOp-A y -B también constan de un receptor para transmitir las señales que envían personas en situación de peligro.

Además de las ventajas previstas en cuanto a la predicción meteorológica, MetOp-C continuará las series temporales de datos iniciadas por MetOp-A, lo que resulta crucial para la monitorización del clima.

El programa MetOp ha mejorado la precisión de las predicciones meteorológicas y ha permitido ampliar en un día los pronósticos a corto plazo.

¿Qué sigue?

El satélite MetOp-SG (Segunda Generación) que está desarrollando Airbus dará continuidad y mejorará los datos meteorológicos con una resolución espectral y espacial más elevada, en comparación con los datos que suministra actualmente la primera generación de satélites MetOp. Se emplearán más de 10 instrumentos distintos para llevar a cabo toda una serie de observaciones cubriendo las bandas de frecuencia visible, ultravioleta, infrarroja y de microondas.

A partir de 2021 MetOp-SG permitirá incrementar aún más la precisión de las predicciones meteorológicas utilizando tecnologías europeas de vanguardia y seguirá realizando una aportación socioeconómica a los ciudadanos europeos por valor de varios miles de millones de euros

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