Emiratos ganará la carrera interplanetaria a China y Estados Unidos

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Atalayar.- La caravana de las tres astronaves marcianas ya está a menos de la mitad de su camino hacia el Planeta Rojo, donde llegarán en febrero. La Agencia Espacial de la Unión de Emiratos Árabes acaba de anunciar que su astronave Al-Amal ‒”Esperanza” en español‒ alcanzará la atmosfera de Marte el 9 de febrero de 2021, exactamente a las 19:42h de Emiratos, las 16:42 hora peninsular española.

El momento exacto de la llegada de la sonda emiratí al Planeta Rojo ha sido calculado por el Centro Espacial Mohammed Bin Rashid de Dubái, la institución responsable del seguimiento y supervisión de su navegación a través del cosmos. 

Con carácter previo, el equipo de técnicos del citado centro había efectuado con éxito la tercera corrección programada de la trayectoria de la astronave, lo que tuvo lugar el 8 de noviembre. El ajuste se llevó a cabo mediante una secuencia de telecomandos enviada a través de grandes antenas parabólicas de la Red de Espacio Profundo de la NASA, una de cuyas tres estaciones es la española de Robledo de Chávela, a 60 kilómetros de Madrid.

Si la inserción de Al-Amal en la órbita de Marte se lleva a cabo de forma correcta, Emiratos se convertirá en la quinta nación en alcanzar el Planeta Rojo y en el primer país árabe en lograrlo. Para el Jeque Hamdan bin Mohammed bin Rashid al-Maktoum, Emiratos “no tiene la palabra imposible en su diccionario y nuestro liderazgo no se conformará con nada menos que el primer lugar”.

El éxito de la misión servirá para demostrar al mundo que las autoridades de Emiratos pretenden que su país sea un referente espacial para el mundo árabe y a escala global. También busca diversificar la económica nacional y reorientar a su juventud hacia los estudios de la rama de ciencias.

A menos de la mitad de camino de su meta final

La entrada de Al-Amal en la órbita del Planeta Rojo supondrá el comienzo oficial de los actos conmemorativos del 50 aniversario de la creación del Estado de Emiratos. País fundado en diciembre de 1971, está integrado por los emiratos de Abu Dabi, Ajmán, Dubái, Fuyaira, Ras al-Jaima, Sarja y Umm al-Qaywayn, que suman 83.000 kilómetros cuadrados, una extensión algo menor que la Comunidad Autónoma de Andalucía.

La carrera interplanetaria que protagonizan Emiratos, China y Estados Unidos desde la segunda quincena del pasado mes de julio ya ha completado más de 290 millones de kilómetros a través del espacio y todo el pelotón se encuentra a menos de la mitad de su meta en el Planeta Rojo.

Los tres ingenios son diferentes, en especial Al-Amal, que es mucho más pequeño y ligero que los dos compañeros de viaje que le persiguen. De 1.350 kilos, su misión es estudiar la atmosfera del planeta y no aloja en su interior ningún módulo de descenso ni tampoco un vehículo de exploración.

Navegando por el cosmos durante más de 110 días, tanto la sonda Al-Amal de Emiratos como la Tianwen-1 de China y la Mars 2020 de Estados Unidos ya han efectuado la mayor parte de sus ajustes de trayectoria previstos y en estos momentos describen una ruta directa hacia nuestro planeta vecino.

La caravana formada por las tres sondas robóticas marcianas está liderada por la astronave emiratí Al-Amal, que despegó desde Japón el 19 de julio. Le sigue Tianwen-1, que se elevó al espacio el día 23 del mismo desde el centro espacial de Wenchang, en la isla de Hainán, a 2.700 kilómetros al sur de Pekín. Cierra el pelotón la norteamericana Mars 2020, que fue lanzada al espacio el 30 de julio desde Cabo Cañaveral, en el estado norteamericano de Florida. 

Todas llegarán en febrero de 2021

Las astronaves Tianwen-1 de China y Mars 2020 de la NASA arribarán más tarde que la sonda árabe, pero también en el mes de febrero del año entrante. La Administración Nacional del Espacio de China no ha difundido la fecha concreta en que su ingenio de 4,9 toneladas logrará colocarse a la altura de Marte. Pero lo probable es que tenga lugar muy pocos días después de Al-Amal, entre el 11 y el 14 de febrero.

La agencia espacial china ha comunicado a través del diseñador jefe de la misión, el profesor Rongqiao Zhang, que Tianwen-1 permanecerá durante “dos o tres meses alrededor del planeta”. Su misión durante ese periodo de tiempo será examinar los diferentes lugares preseleccionados para explorar el planeta. 

Se sabe qué será en la región de Utopía Planitia, una amplia llanura situada en el hemisferio norte de Marte, donde ya descendió la sonda norteamericana Viking 2 en septiembre de 1976. Una vez localizada la zona más idónea para posar el módulo de descenso de 1,3 toneladas, el orbitador se desprenderá de él en una fecha todavía no determinada del mes de mayo.

Tianwen-1 transporta en su interior un pequeño vehículo todo terreno de 2 x 1,65 x 0,8 metros, con un peso de 240 kilos y dotado con seis ruedas tractoras. Los datos que obtenga los transmitirá al orbitador Tianwen-1, que los reenviará a la gran antena de 70 metros localizada en la ciudad de Tianjin, la mayor de toda Asía con capacidad para captar comunicaciones procedentes del espacio profundo.

Del lado de Estados Unidos, la sonda Mars 2020 tiene una masa de 4,15 toneladas y dentro de ella viaja la etapa de descenso, que depositará sobre el suelo marciano el sofisticado vehículo todo terreno de exploración Perseverance de 1 tonelada. Quinto rover marciano de la NASA, está repleto de cámaras (23), instrumentos científicos (7), micrófonos (2) y una avanzada estación meteorológica española, con la misión de buscar biomarcadores en el cráter Jezero y determinar si en el remoto pasado existió agua líquida en su superficie y el planeta era habitable.

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